Isabel Pérez Grande, en el laboratorio de ensayos de vacío térmico-espacial del IDR en Montegancedo | Imagen: www.upm.es

El consorcio internacional del proyecto SOPHI celebra su última reunión en La Rioja antes del lanzamiento de la misión internacional Solar Orbiter de la Agencia Espacial Europea (ESA). El encuentro que se celebra durante estos días en el Hotel Carlton Rioja de Logroño cuenta con la asistencia de unas 55 peronas, que son los principales expertos europeos de la misión. Entre ellos está la jarrera Isabel Pérez Grande, que es una de las expertas de este ambicioso proyecto y que se ha desplazado desde el Instuto Universitario de Microgravedad ‘Ignacio da Riva’, de la Universidad Politécnica de Madrid, donde trabaja.

Para la ingeniera jarrera, esta misión se ha convertido en “parte de mi vida”. “Me impliqué en ella cuando aún estaba embarazada y mi hijo ya tiene 10 años”, recuerda. En el proyecto también ha colaborado de manera periódica otro ingeniero jarrero, José Antonio Viguri.

Lanzamiento previsto para 2019

El instrumento denominado SO/PHI (Solar Orbiter Polarimetric and Helioseismic Imager) es uno de los instrumentos científicos de la misión Solar Orbiter de la ESA, cuyo lanzamiento está previsto para comienzos de 2019 y al que espera acudir Pérez Grande. “Tengo intencion de ir porque será un día muy especial”. A pesar de que la misión tiene el sello de la ESA, del lanzamiento en Cabo Cañaveral se encargará la NASA. Después la sonda tardará unos 18 meses aproximadamente en ponerse en órbita para así comenzar la misión propiamente dicha, la de explorar la dinámica del Sol, y que tendrá una duración de unos tres años.

“Básicamente el objetivo de la misión es analizar el Sol como nuestra fuente de energía y sus efectos en la tierra. De eso se encargarán los científicos y nosotros como ingenieros les hemos ayudado a diseñar un instrumento con el que serán capaces de extraer toda esa información que necesitan”, explica Pérez Grande.

Ilustración de la sonda ‘Solar Orbiter’ acercándose al sol | Imagen: Agencia Espacial Europea (ESA)

El diseño del instrumento ha estado dirigido por dos grupos de investigadores, uno alemán y otro español, este último liderado por José Carlos del Toro y en el que la ingeniera jarrera ha sido la responsable del diseño térmico. En definitiva, conseguir que el instrumento funcione bien en un entorno “muy especial”, cerca del sol y en condiciones de temperaturas muy altas. “Ha sido una labor muy compleja ya que era difícil encontrar soluciones”, confiesa Pérez Grande. “En el espacio los recursos son muy limitados y los recursos como la masa y la potencia son muy limitados. De hecho sería muy complejo explicar cuál es esa solución técnica en concreto”, indica la jarrera.

Isabel Pérez Grande está adscrita al Departamento de Mecánica de Fluidos y Propulsión Aeroespacial, es ingeniera aeronáutica por la UPM desde 1993 y doctora ingeniera aeronáutica desde 2001. Su perfil docente se reparte entre una asignatura básica como es termodinámica y una de carácter tecnológico como es el control térmico espacial. “En investigación básica cada vez hay más mujeres, pero eso no ocurre en materias más tecnológicas y en particular las vinculadas al espacio”, reconoce.

“No me llama la atención el vuelo espacial, estoy bien con los pies en la tierra”

La ingeniera jarrera ya participó en el control térmico del microsatélite UPMSat que se lanzó en 1995. Por este trabajo en el Instituto Universitario de Microgravedad Ignacio da Riva logró el premio Amelia Earhart en su edición de 1996, concedido por la Fundación Zonta Internacional de EEUU en homenaje a la aviadora estadounidense.

Eso sí, aunque Pérez Grande es una apasionada del mundo espacial, ni por asomo piensa algún día en viajar al espacio. “Yo les ayudo a crear instrumentos, les doy las herramientas, diseño sistemas espaciales pero estoy muy bien con los pies en la tierra, no me llama la atención el vuelo espacial. Igual con 10 años menos te contestaría otra cosa”, confiesa.

Durante la reunión que se celebra en Logroño se tratarán temas como la preparación científica antes del lanzamiento, la exposición de la aportación de cada uno de los institutos implicados y el resumen de las actividades llevadas a cabo.

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